Actions

Work Header

Следуя за Синим

Chapter Text

Катара не знала, как долго шла. Была ночь, когда она впервые проснулась, в синяках и порезах от падения, а сейчас проступало золотое сияние солнца из-за горизонта. К несчастью, ни Аппа, ни ее друзья так и не появились.

Она вздохнула и продолжила путь по пыльной дороге, пытаясь не думать об усталости, боли и жажде. Ее бурдюк был заполнен лишь наполовину, и тяжесть заключенной в нем воды была даже слишком манящей, но допить ее было бы слишком рискованно. Эта вода была единственным источником для покорения; до тех пор, пока она не найдет ручей или колодец, чтобы пополнить свои скудные запасы, она будет вынуждена мириться с жаждой.

«Просто продолжай идти, — сказала она себе. — Если тут есть дорога, значит обязана быть и деревня где-то неподалеку».

Глубоко в душе, однако, она знала, что необходимость двигаться вперед была лишь средством отгородиться от пугающей правды: она совершенно заблудилась и не имела ни малейшего понятия, когда или даже как ее брат и друзья собираются ее найти по прошествии стольких часов. Это была угнетающая мысль, и Катара пыталась выкинуть ее из головы. Лучше сосредоточиться на положительных моментах. Лучше сосредоточиться на том, что она жива и не получила ни одного перелома во время падения. Лучше…

Неожиданно перед ее глазами возникла зелено-коричневая стена. Не стена — мужская грудь. Катара сделала шаг назад в удивлении, поднимая взгляд к его лицу, усыпанному оспинами и выглядящему так, как будто кто-то прошелся по нему лопатой. Он оскалился в улыбке, но в ней не было ни капли дружелюбия.

— Так, так, так, — проговорил мужчина, опуская палаш на левое плечо, — кажется, мы поймали себе бродяжку.

Низкий смех раздался эхом вокруг нее, и Катара с тошнотворным ужасом осознала, что ее мучитель был не один. Двое мужчин вышли из-за камней, с молчаливой угрозой демонстрируя свое оружие и становясь по обе стороны от Расплющенного Лица. Ее сердце бешено билось в груди, когда она инстинктивно потянулась к своему бурдюку, подчиняя себе вихрящуюся жидкость внутри, но пока не позволяя ей вырваться наружу.

— Дайте мне пройти, — сказала она голосом намного более спокойным, чем ее состояние.

Снова раздался хохот, и Расплющенное Лицо сделал шаг вперед:

— Извини, дорогуша, но это наша территория. Тебе придется заплатить, если хочешь пройти.

Катара сглотнула:

— У меня нет денег.

Расплющенное лицо осмотрел ее сверху донизу своими глазами-бусинками, задерживая взгляд на ее груди и бедрах.

— О, не волнуйся, — сказал он маслянистым голосом, — уверен, мы сможем договориться.

Катара отступила еще на шаг, сдерживаясь от того, чтобы обхватить себя руками и защититься от его оскверняющего взгляда. Было не важно, что ей всего четырнадцать и ее женские формы только начали проявляться; этих мужчин, как и пиратов, познакомивших ее с этими похотливыми взглядами, заботило только то, что она была женщиной. Будь у них шанс, они бы воспользовались ее телом без раздумий. Она вздрагивала от одной лишь мысли об этом, но на этот раз поблизости не было принца Народа Огня, чтобы защитить ее. На этот раз она была совершенно одна.

— Я не хочу проблем, — сказала она, все еще отступая.

— Никаких проблем не будет, если ты будешь сотрудничать, — он ответил, следуя за ней с той же маленькой отвратительной улыбкой на губах.

Страх разливался по ее венам подобно льду, заставляя кровь стыть в жилах, но Катара гордо подняла подбородок, встречая его взгляд:

— Извините, но, боюсь, я не могу на это согласиться.

Не давая ему шанса на ответ, она выхватила воду из своего бурдюка и бросила ее в лицо трем мужчинам, ослепив их силой удара и отправив кучей на землю. Она не медлила ни секунды, напротив, она быстро собрала воду и помчалась со всех ног, не разбирая дороги, зная лишь, что нужно поскорее убираться. Эти мужчины не останутся на земле долго, и у Катары не было никаких заблуждений на счет того, что произойдет, если ее поймают.

Ее сердце бешено колотилось, пока она бежала по пыльной дороге, но затем она услышала крик впереди, а потом один и еще один. Она резко вздохнула, понимая, что здесь были еще разбойники. Не стоило и надеяться, что она сможет убежать ото всех из них.

— Держите его!

Катара нахмурилась, замедляясь от удивления. Минуточку. Держите его? В следующее мгновение она заметила краем глаза проблеск синего, и что-то теплое и твердое столкнулось с ней. Крик слетел с ее губ, и она инстинктивно вытянулась, когда сильные руки оказались на ее плечах. Они вцепились друг в друга, упираясь ногами в землю, как опытные моряки, в попытках вернуть себе равновесие. Они простояли вплотную друг к другу всего лишь мгновение, но Катаре хватило этого времени, чтобы понять, что незнакомец был молодым воином в синей маске. Затем он выпустил ее и развернулся, чтобы встретиться лицом к лицу со своими преследователями, вытаскивая из ножен свои парные мечи. Не имея других альтернатив, Катара тоже развернулась для схватки с бандитами, только теперь их было больше трех.

— Я смотрю, вам удалось загнать мелкого ублюдка в угол, — заметил Расплющенное Лицо со смешком, глядя на воина в маске. — Мы можем посоревноваться с ним.

— Что за девчонка? — спросил один из них.

— Без понятия, да и какая разница? Можем повеселиться и с ней.

Это заявление было встречено большим количеством смешков, раздающихся словно гул нечестивой толпы в ушах Катары. Пот каплями собирался на лбу девушки, от мерзких шуток в ее адрес, в то время, как ее выворачивало изнутри от ужаса и отвращения. Инстинкты кричали о том, что это была плохая, очень плохая ситуация. Они были полностью окружены, в ее распоряжении были лишь жалкие капли без единой надежды восполнить запасы, а незнакомец в маске, кажется, рассчитывал только на свои мечи, не будучи покорителем. Все складывалось не очень хорошо для них обоих.

Катара инстинктивно прижалась к его спине, держа руку с водой наготове на случай, если придется защищаться. Она чувствовала, как напряжены мышцы воина через ткань туники, как он едва сдерживает себя от того, чтобы броситься в атаку со своими дао-мечам, как сжатая пружина, только и ждущая, когда ее отпустят. Почему-то это действовало успокаивающе. По крайней мере кто-то из них не испытывал страха.

— Справишься с пятью с твоей стороны? — пробормотала она, слегка повернув голову, чтобы взглянуть на него.

Он не ответил. Вместо этого он бросился вперед смесью черного и синего. Его дао-мечи сияли словно серебряные молнии, пока он прорубал путь сквозь противников. У Катары не было времени поражаться его скорости и грации: камень пролетел у ее лица, царапая щеку, и она быстро развернулась, чтобы ответить обидчику водным хлыстом. Прекрасно, среди них был покоритель земли.

Сердце отбивало дикий ритм в ее груди, она уклонялась и извивалась, защищаясь и парируя удары остальных разбойников на пределе своих возможностей, пытаясь не позволить себя окружить. У нее не было достаточно воды для водного пятинога или осьминога — единственных приемов, которые позволили бы защититься от такого количества мужчин одновременно — но все же она была мастером покорения воды и не собиралась проигрывать так просто. Уж точно не при такой цене поражения.

Ее взгляд упал на человека с копьем: он уже собирался нанести удар, но Катаре удалось вырвать оружие из его рук водным хлыстом и атаковать ледяным дыханием, заморозив его ноги. От вида его барахтаний в попытке сохранить равновесие и вырваться из тисков льда одновременно на ее губах заиграла самодовольная улыбка. Он не сможет напасть на нее в ближайшее время. До нее донеслись два злых рыка, а затем Расплющенное Лицо и другой непокоритель бросились на нее, размахивая оружием, едва не касаясь ее кожи. Быть преследуемой по всему миру принцем Народа Огня имело свои преимущества время от времени. Навык быстрее уклоняться был лишь одним из них.

Чем дольше длилась битва, тем больше пота скатывалось по ее лбу. Она чувствовала, как постепенно взмокала ее шея, заставляя волосы липнуть к коже. Сейчас ей приходилось защищаться даже несмотря на скорость: покорение воды не подходило для ближнего боя, если только у тебя не было большого источника воды под рукой. Ситуация становилась хуже от того, что покоритель земли явно намеревался разбить ее в лепешку, хотя ему явно недоставало уроков в покорении. Если бы он был так же хорош, как Тоф, он успел бы заключить ее в каменную клетку к этому моменту.

— Что такое, куколка? — насмехался покоритель земли. — Вода заканчивается?

— Почему бы тебе не подойти и не выяснить это самому? — парировала Катара, собирая свою стихию словно щит и отправляя ее ледяными кинжалами в своих противников.

Покоритель земли отразил ее атаку, но одному из непокорителей повезло меньше, и вскоре он оказался приколотым к земле, истекая кровью. Меч понесся к ее лицу быстрее, чем она успела перевести дыхание, заставляя ее отступить, едва избежав раны на подбородке. Ее сердце странно сжалось в груди, но времени на передышку не было. Расплющенное Лицо возобновил атаку, отправляя и отправляя булыжники в ее сторону. Силы начали оставлять Катару. Она чувствовала себя так, как если бы провела несколько голодных и бессонных дней. Сколько еще она сможет продержаться?

Еще один камень летел в нее с сокрушительной силой. Катара стиснула зубы и, поймав его своей водой, перенаправила его в покорителя, словно торнадо. Она не стала дожидаться их столкновения, а размахнулась для нападения на покорителя земли, но его нигде не было видно. С колотящимся сердцем она облизала потрескавшиеся губы и уже собиралась развернуться, как внезапно чьи-то руки сомкнулись на ее запястьях, утягивая ее руки за спину и заставляя уронить драгоценную воду.

— И что же ты будешь делать сейчас, милая? — спросил голос с издевкой. — Ты не можешь заниматься покорением, если не можешь двигать руками.

Катара резко вздохнула от издевающегося смеха своих мучителей. Покоритель уже шел к ней, заставляя ее кожу покрываться мурашками одним своим взглядом. Она размышляла о том, удастся ли ей заморозить его своим дыханием, когда он подберется достаточно близко, но вот что-то пронеслось рядом с ней и покоритель земли остановился, едва не отлетев назад. Он опустил свои распахнутые зеленые глаза на грудь, где из его ребер торчал кинжал. Неожиданно Расплющенное Лицо вскрикнул, а хватка на ее запястьях ослабла, позволяя ей вырваться на свободу. Она обернулась, чтобы увидеть, как воин в маске вырубил бандита ударом рукояти своего клинка.

— Спасибо, — выдохнула она, растирая свои синяки.

Он поднял голову, чтобы посмотреть на нее через прорези маски, и его тело напряглось на мгновение перед тем, как он перехватил ее за талию и утянул с собой на землю, закрывая ее словно щит. Что-то тяжелое пронеслось над их головами — камень. Кажется, покоритель земли не выбыл из битвы, как она предполагала.

Скатившись с нее, мечник вскочил на ноги и атаковал покорителя земли, уворачиваясь от каменных снарядов, летящих в него, или отбивая их. Она даже подумала, что у него может все получиться, но один из камней пробил его защиту, нанося удар в живот и заставляя его упасть на землю. Катара мгновенно приняла стойку для покорения, собирая разлитую воду и используя водяные хлысты, чтобы отвлечь другого покорителя и обеспечить прикрытие воину в маске.

— Ты в порядке? — бросила Катара.

Вместо ответа он поднялся на ноги и снова кинулся на покорителя земли с мечами в позиции для нанесения удара. В этот раз Катара помогала остановить камни, летящие в него, управляя хватающими и отражающими потоками воды, расчищая путь к цели. Блеск стали от столкновения двух мужчин — все закончилось. Покоритель земли, истекающий кровью, упал на колени, а затем рухнул лицом в землю.

Катара воспользовалась моментом, чтобы перевести дыхание, наблюдая, как мечник склонился над покорителем земли, чтобы вытащить свой кинжал, который он вытер о тунику покорителя земли и убрал в ножны.

— Ты убил его? — не смогла удержаться от вопроса она.

Мечник не ответил, что она решила считать подтверждением: покоритель земли не подавал признаков жизни. Противоречивые чувства переполняли ее, но она откинула эти эмоции и вместо этого оглядела остальную поляну. Бандиты бежали, прихватив с собой поверженных товарищей, включая Расплющенное Лицо, потерявшего сознание. По-видимому, они воспользовались моментом, когда она и мечник были заняты покорителем земли. Даже бандиту, чьи ноги она заковала в лед, удалось сбежать.

Катара взглянула на своего союзника в маске, только чтобы осознать, что он уходит:

— Эй! — позвала она, пытаясь его догнать. — Подожди!

Он развернулся к ней лицом, делая резкий жест рукой. Он пытался сказать ей, чтобы она уходила?

— Что, я недостаточно хорошая компания, когда никто не пытается тебя убить? — потребовала Катара, положив руки на бедра. — Отличный способ продемонстрировать благодарность человеку, который только что помог тебе одолеть тех бандитов.

Из-за маски раздался звук раздражения, и парень продолжил свой путь, полностью игнорируя ее. Катара, конечно, не стала с этим мириться и пошла быстрее, чтобы соответствовать его шагу. Если он и заметил, что она последовала за ним, то ничего не сделал или сказал по этому поводу. Возможно, он надеялся, что она просто сдастся и оставит его в покое, если он не будет замечать ее достаточно долго. Мизерный шанс. Она наконец смогла рассмотреть его маску. Оказалось, она выглядела в точности так же, как та, которую она видела на плакатах о розыске, которые встречались ей по всему Царству Земли.

— Ты Синий Дух, да? — спросила она, продолжая сверлить его взглядом.

Он неохотно кивнул.

— Как так вышло, что Народу Огня так сильно хочется тебя поймать? Что ты сделал?

Все его тело напряглось, и она заметила, как ссутулились его плечи, как если бы ее вопросы были маленькими кинжалами, от которых он пытался укрыться. Вместо ответа, однако, он сжал кулаки и продолжил движение, правда, теперь гораздо быстрее. Катара нахмурилась и продолжила следовать за ним:

— Ладно, можешь не говорить мне, — кинула она ему в спину. — Не то, чтобы я собиралась вытягивать из тебя это силой.

Когда он и не подумал замедлиться, она сощурилась и не смогла сдержать раздраженного выдоха, сорвавшегося с ее губ:

— Прекрасно, тогда просто продолжай меня игнорировать, — она вздохнула и потянулась, пытаясь ослабить боль и напряжение. — Вижу, ты просто отличная компания для путешествий.

Это вызвало ответ, но все, что он сделал, это издал другой захлебывающийся звук и опустился на колени, чтобы пальцем нацарапать что-то в грязи. До нее только что дошло, что, возможно, он не мог говорить, и она остановилась рядом с ним, чтобы лучше рассмотреть то, что он пишет.

— Я не просил тебя идти за мной, — прочитала она вслух. — Как жаль, потому что я не имею ни малейшего представления, где я, а ты единственный человек, который не собирается меня убить.

Больше символов появилось на грязи.

— Что случилось с моими друзьями? — она встретилась взглядом с затемнёнными прорезями маски, удивляясь тому, как он узнал, что она путешествовала не одна. Встречались ли они раньше? — Мы разделились, — ответила она наконец, уставившись на свои руки. — Что-то преследовало нас, и я… — ее щеки покрылись румянцем. — Не важно. Все, что тебе нужно знать, это то, что я здесь, а они… — она обвела рукой пространство вокруг, — …они где-то там.

Шкряб, шкряб, шкряб.

— Уверена, они ищут меня, — сказала она кисло. — Они не бросят меня здесь.

Или об этом она пыталась напомнить самой себе. Все были так заняты тем, чтобы убежать от этого сумасшедшей штуки, напоминающей танк, что никто не заметил того, что она вывалилась из седла. Даже сейчас она не могла сказать, как это произошло. Возможно, она задремала всего на мгновение, но внезапно она распахнула глаза, чтобы обнаружить, что она падает, а Аппа и остальные летят дальше. Она пыталась до них докричаться, но они не услышали ее криков, а потом было уже слишком поздно. Бизон улетел, забирая ее брата и друзей с собой, а она продолжила падать, стремительно пролетая мимо веток, цепляющихся за ее одежду, пока не ударилась головой о что-то твердое и мир не ушел в темноту.

Она считала, что должна быть рада, что люди, управляющие сумасшедшим танком, не нашли ее, пока она была без сознания, но проснуться и обнаружить себя неизвестно где тоже было не особенно радостно. Удача отвернулась от нее с того момента, и теперь единственным человеком, способным помочь ей, был этот безмолвный незнакомец, давший понять ей абсолютно ясно, что он не хочет иметь с ней ничего общего.

Мечник легко потянул ее за запястье, заставив ее опустить взгляд на него. Он указал на грязь, где были выведены новые слова.

— Я не знаю, кто преследовал нас, — сказала она, покачивая головой. — Сумасшедший танк, который каким-то образом мог посоревноваться в скорости с нашим летающим бизоном — все, что я видела.

Его хватка на ее запястье стала туже, но он не смотрел на нее, уставившись в направлении, куда она указывала. Она буквально чувствовала напряжение, расходящееся волнами по его телу, но выражение лица воина было спрятано за маской. У нее не было возможности понять, чем заняты его мысли.

— Что? — спросила Катара, когда он замер. — Что-то не так?

Синий Дух выпустил ее и затем написал что-то в грязи. Буквы были неровными и наползали одна на другую из-за его спешки, но она все еще могла распознать слова. Кажется, у них был общий враг. Вчера он шел по следам танка, но потом его страусовую лошадь украли те бандиты, а у него не осталось выбора, кроме как возвращаться. Если она поможет ему вытащить Царапину, он поможет найти ее друзей. Здесь было не о чем и думать: хотя она не хотела бы встретиться с разбойниками снова, мысль о необходимости путешествовать одной после всего случившегося привлекательной не была.

Она будет чувствовать себя лучше с тренированным мечником, особенно если он хочет помочь ей найти брата и друзей.

Катара вытянула руку:

—Договорились.

Синий Дух поднялся и осторожно взял ее руку, не разрывая контакта глазами, пока они пожимали руки. Ее губы растянулись в улыбке, а затем она откинула пыльные волосы с лица и развернулась.

— Хорошо, давай найдем Царапину! — Она остановилась, оглядываясь на него. — Эм… а как именно мы это сделаем?

Синий Дух вздохнул и прошел мимо нее, качая головой. Катара нахмурилась, когда он в очередной раз не стал ее дожидаться. Кажется, ее первое впечатление оказалось верным: он будет действительно отличной компаний для путешествий.